WILLIAM MUMLER: EL PRIMER FOTÓGRAFO DE FANTASMAS



Autorretrato de William Mumler que dio inicio a esta fascinante historia.

Por Percy Taira

Su nombre era William Mumler, nació en 1861 en Boston, Estados Unidos. Su ocupación era la de joyero, sin embargo, tenía como pasatiempo, la fotografía. Un día, mientras Mumler se hacía un autorretrato, notó que en la fotografía que se tomó había la figura o sombra de una persona a sus espaldas. Evidentemente, Mumler pensó que se trataba de un error en el revelado, sin embargo, sus amigos le señalaron que aquella imagen se parecía mucho a un familiar muerto.

Dicho esto, la fotografía cobró relevancia, sobre todo de la comunidad espiritista, quienes aseguraban que era la primera fotografía que se había realizado a un espíritu o fantasma. Pese a que Mumler consideraba que la fotografía que se tomó, era un error, lejos de aclarar la situación, decidió aprovechar esta creencia para hacer crecer su negocio. Sobre todo, cuando se inició la Guerra Civil estadounidense, y muchos querían tener una fotografía de su pariente muerto en combate.

Pero con el crecimiento de su negocio comenzaron también las críticas. Incluso la misma comunidad espiritista que una vez lo animó, comenzó a acusarle de fraude, y es que muchos comenzaron a notar, que muchos de los “fantasmas” de las fotografías, eran personas que estaban vivas, que incluso eran vecinos o los habían visto caminar tranquilamente por las calles.

Estas sospechas mellaron la popularidad de Mumler. En 1869, después de mudarse a Nueva York, fue acusado por la policía por fraude. El juicio tuvo gran relevancia puesto que se generó un fuerte debate entre los creyentes en el espiritismo (una corriente muy fuerte en esa época por cierto) y los racionalistas.  


Abraham Bogardus, replicando una de las fotografías "fantasmas" de Mumler. 

Sin embargo, varios fotógrafos, como es el caso de Abraham Bogardus, pudieron replicar de manera sencilla la fotografía de uno de los “fantasmas” de Mumler, usando una doble exposición. En el caso de Bogardus, la imagen fantasmal que usó fue la de Abraham Lincoln (quien falleció en 1865) apareciendo detrás de un popular showman de la época, PT Barnum. Por su parte, Mumler presentó una serie de testigos, en su mayoría clientes, quienes aseguraron que efectivamente, la persona que aparecía con ellos en la fotografía, era su familiar o amigo fallecido. Quizá sea por el testimonio emotivo de estos clientes, lo cierto es que Mumler fue absuelto de los cargos de fraude.


LA FOTO DE LA VIUDA DE LINCOLN CON SU ESPOSO


Famosa fotografía de Mary Todd Lincoln, acompañada supuestamente, del espíritu de su marido Abraham Lincoln.

Luego del juicio, Mumler volvió a Boston, y allí alrededor de 1871, produjo su más famosa foto, en la que se ve a la viuda de Abraham Lincoln, Mary Todd Lincoln, que llegó hasta el estudio de este polémico fotógrafo, para tomarse una foto con su marido fallecido. Como puede verse en la fotografía pareciera que Lincoln estuviera apoyándose sobre los hombros de su esposa. Lo curioso del caso, es que se dice que Mumler no sabía la identidad de la señora puesto que ella se presentó con el nombre de “Lindall”.

Mumler en la autobiografía que publicó en 1875, titulada “The Personal Experiences of William H. Mumler in Spirit Photography” (La experiencia personal de William H. Mumler con la fotografía de espíritus) asegura que la señora llegó con vestidos de luto y con un velo que mantuvo en todo momento sobre su rostro. Cuando este le preguntó si quería la foto con el velo puesto, ella le contestó que se lo quitaría solo para el momento en que necesitara quitárselo para la fotografía.

Al parecer, la señora Lincoln había tenía una sesión de espiritismo por esos días en Boston (pues era muy creyente en estos temas luego del asesinato de su esposo) en las que se dice pudo ver el espíritu de su marido, y teniendo esto como prueba, buscó a Mumler para tomarse una foto con él. En todo caso, Mumler sostiene que nunca supo la identidad de la señora, hasta que vio el revelado de la fotografía en donde apareció la imagen de Abraham Lincoln. Por otro lado, se sabe que Mary Todd Lincoln falleció en 1882, así que se cree que esta pudo ser su última fotografía.

Sea como fuere, lo cierto es que la carrera de Mumler como fotógrafo fue decayendo con el paso de los años, hasta que finalmente dejó de producir fotos de fantasmas en 1879. Este curioso fotógrafo, considerado como el primer fotógrafo de fantasmas falleció en 1884, en la más absoluta pobreza.


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