COLABORACIÓN: 8 AÑOS EXPLORANDO SATURNO




Por Jesús Gómez* (España)

No es ningún aniversario pero en este video de cinco minutos de duración realizado por el usuario de Youtube ‘nchazarra’ que os muestro a continuación, podéis ver una recopilación de imágenes en movimiento captadas durante ocho años por la sonda Cassini de la NASA que lleva orbitando el segundo planeta más grande del Sistema Solar desde 2004.

En el video podemos ver imágenes de Saturno, el segundo gigante gaseoso en tamaño después de Júpiter, sus espectaculares anillos y alguna de sus lunas como Encélado, Titán, Rea, Mimas o Hiperión entre otras.




UN POCO DE HISTORIA

 (De izq.a der.) Giovanni Cassini y Christiaan Huygens.


El proyecto de exploración de Saturno es una misión no tripulada gestionada por la NASA, la ESA y la ASI, para quien no lo sepa, la ESA es la Agencia Espacial Europea y la ASI es la Agencia Espacial Italiana. Esta es la tercera misión más cara de la historia de la exploración espacial.

Este programa espacial consta de dos partes, la nave Cassini y la sonda Huygens, llevan estos nombres en honor a los dos astrónomos del siglo XVII, el italiano Giovanni Cassini y el neerlandés Christiaan Huygens.

La sonda Huygens fabricada por la ESA estuvo destinada a la exploración y estudio de la luna Titán, la segunda luna más grande de nuestro Sistema Solar.

La nave Cassini llegó a Saturno el 25 de diciembre de 2004 tras siete años de viaje espacial.

 Recreación artística de la nave Cassini orbitando Saturno.

La sonda Huygens se separó de la nave Cassini y emprendió viaje hasta Titán donde llegó el 14 de enero de 2005.

Así mismo, la sonda Huygens llevaba a bordo una seria de múltiples instrumentos científicos para analizar la atmósfera de Titán. La Huygens se convirtió en la primera sonda espacial de la historia en aterrizar en un satélite que no fuese nuestra Luna terrestre.

Cuando la sonda Huygens aterrizó sobre la superficie de Titán envió las primeras imágenes a La Tierra.



La temperatura de Titán es de -180º centígrados, un cuerpo gélido donde los científicos han asegurado que no existe oxígeno ni agua líquida en su superficie y donde es impensable que pueda existir alguna forma de vida.

En 2010 la NASA tenía previsto dar por terminada la misión Cassini-Huygens pero debido a los numerosos descubrimientos que la sonda hizo a lo largo de los seis años hasta 2010 y que sigue haciendo actualmente, se decidió ampliar el programa hasta 2016.

Por su parte la sonda Cassini que orbita alrededor de Saturno y que ha enviado más de 150.000 fotografías del gigante gaseoso así como de sus satélites, también ha hecho importantes descubrimientos en algunas de las lunas del planeta de los anillos, lunas tan interesantes como Encélado, Rea, Jápeto, Hiperión, Tetis, Mimas, Febe, Dione, Epimeteo o Prometeo.

Concretamente los científicos quedaron impresionados con el satélite Encélado, puesto que se descubrió gracias a la Cassini que de su superficie emanaban géiseres enormes que expulsaban al espacio kilómetros de cantidades enormes de agua helada, lo que a los expertos les hace pensar que pudiera haber algún tipo de forma de vida en este mundo gélido con una temperatura media de 193 grados bajo cero.

 Superficie de Encélado y sus géiseres de agua helada (Cassini)

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